这家日本乡间企业决定iPhone明年用不用OLED屏

(原标题:Apple’s Search for Better iPhone Screens Leads to Japan’s Rice Fields)

这家日本乡间企业决定iPhone明年用不用OLED屏

网易科技讯12月23日消息,据彭博社报道,苹果公司打算在下一代iPhone上采用更高端的显示屏,这一计划是否实现将完全取决于一家坐落日本乡村的供应商。

这家供应商佳能Tokki公司位于日本新泻县见附市,周围为稻田所环绕。该公司近乎垄断了所有OLED显示屏(画质鲜活且低耗能)的生产设备市场。Tokki公司隶属佳能公司,旗下343名员工用二十多年的时间来完善OLED显示屏的生产设备。

现在面临着一个问题:虽然佳能Tokki在2016年产量翻番,它的积累订单也在增加。潜在的生产瓶颈为苹果在明年的iPhone上使用OLED显示器增加了挑战,也为苹果公司是否要请其他供应商提出了难题。目前每台显示屏制造机器的价格约100亿日元(8500万美元),等待时间大约两年。

公司CEO津上照久(Teruhisa Tsugami)表示,“我们正在竭尽所能增加产量,缩短等待时间。此外,三星显示器公司、LG显示器公司和夏普公司等多家显示器制造商的需求在未来三年里将保持强劲。”

苹果的一贯战略是使用新功能吸引消费者。为其下一代iPhone配备OLED显示屏,是该战略的最新动作。近些年苹果作出的改进包括更清晰的屏幕、指纹识别功能、压敏显示屏和定制设计的芯片。

苹果的这些举动也引起了大众对OLED显示屏供应商的关注,要满足iPhone超过2亿的年销售额对于这些公司是生产力的巨大挑战。几年前,苹果曾尝试使用坚固的蓝宝石玻璃做显示屏,后因制造商无法同时保证质量和产量而放弃计划。现在苹果手表iWatch的特色之一就是防刮的蓝宝石玻璃。

现今,使用OLED是大方向。包括几乎所有三星电子公司的高端手机在内的顶级智能手机已经使用该技术多年。相比于只能透光的LCD显示屏,OLED像素可以自己发光,因此显示器更轻薄,具有更好的电池寿命和对比度。 OLED屏幕可以用柔性塑料来制造,扩大了其形状和应用选择。

津上照久补充道,“OLED不仅可以用于平坦表面,也可以用在边缘。OLED这一特性将有助于手机制造商突破自我,生产新形状的显示器。”

佳能Tokki在1967年由CEO的父亲创立(tokki的日语里意为“特殊设备”)。OLED显示屏的生产机器基本都是该公司制造的。该公司尚未公开任何生产细节和盈利数据。根据两个要求隐去姓名的知情者透露,公司目前的年生产能力小于10台。

佳能Tokki的产品远不止是一台“机器”。该产品实际上是100米(328英尺)长的真空生产线。尺寸大致为大型电视屏幕的玻璃面板由机械臂在几个”室“间推进移动,通过蒸发有机材料将红色,绿色和蓝色像素存储在显示屏表面。

桑福德伯恩斯坦公司(Sanford C. Bernstein&Co.)技术分析师阿尔贝托·摩尔(Alberto Moel)形容道,“就像高性能超级跑车那样,如果产品不是来自于流水线作业,而由客户定制工艺制造而成,人们就会趋之若鹜”。

生产的挑战之一是将玻璃板与用作像素模板的细金属网对准。自1993年以来一直在制造OLED机的佳能Tokki拥有一项相关专利,使用相机跟踪将误差范围减少到小于人红细胞大小。

这种精度可以提高合格产率,对于显示器制造商是至关重要的。即使对于在平板电视中占主导地位并在iPhone中使用的LCD,也会有一小部分产品出现故障,而最终被弃用。OLED实现可观的产率则将更有难度。

公司CEO表示,佳能Tokki与显示器制造商多年的合作经验,使其在与Ulvac公司和东京电子有限公司的竞争中颇具优势。据IHS Markit的数据显示,2018年中小型OLED面板的市场价值将达到186亿美元,超过了液晶面板市场。

摩尔认为“这是一个千载难逢的机会,佳能Tokki将在未来两三年内拥有自己的市场。”

2017年是首款iPhone上市10周年。知情人士称苹果计划在明年推出至少一款带有OLED显示屏的新iPhone。三星现在是苹果OLED显示屏的唯一供应商,但由于其低产出率以及不断增长的iPhone需求,这家韩国公司未必能满足客户需求。

夏普和日本显示公司(Japan Display)仍在进行OLED屏幕的测试,并表示计划在2018年投产。日本显示公司于本周获得政府投资机构的750亿日元(合6.38亿美元)资金,以用于OLED生产。得益于今年早些时候富士康的资助,夏普投资574亿日元(约4.89亿美元)用于开发OLED生产设备。

佳能Tokki是这些生产计划的关键。因此,当富士康董事长郭台铭在今年早些时候获得夏普的控制权后,他向夏普员工表示,自己已经拜访过佳能Tokki总部,希望大家放心。

其他日本公司也将在OLED供应链中发挥关键作用。大日本印刷公司(Dai Nippon Printing)和凸版印刷公司(Toppan Printing)生产蒸发掩模,日本电气玻璃公司(Nippon Electric Glass )和Asahi玻璃公司制造玻璃基板,日本出光兴产株式会社(Idemitsu Kosan Co.)生产有机化合物。

摩尔认为,这样每一个环节都不能出错的制造商网络是“日本制造业生态系统的典型代表”。每当日本市场动荡,供应链被迫中断,最终都会追溯到佳能Tokki这样的关键公司。(卢鑫)

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